De euforische jaren in tech zijn voorbij

Technische basisbehoefte vraagt aandacht

Deze maandag begint de Web Summit, Europa’s grootste technologiecongres. Oprichter Paddy Cosgrave: „Sommige tech is fantastisch, andere niet. Dat besef daalt nu in.”

Lissabon verandert deze week in een Europees technologie-mekka. 60.000 bezoekers uit meer dan 170 landen komen af op de Web Summit, Europa’s grootste en belangrijkste technologiecongres.

Marketing, sport, mode, transport, media – elke denkbare industrie beïnvloed door technologie komt wel op de een of andere manier aan bod op de technologietop. Topmannen, wereldleiders, beleidsmakers, investeerders en allerhande soorten techondernemers ontmoeten elkaar op één van de 26 subcongressen of ‘side-events’ verspreid over de stad. Ze komen naar de top om bijgespijkerd te worden over de laatste ontwikkelingen, zakenpartners te ontmoeten, beleid te bespreken en deals te sluiten.

Alleen al het opbouwen van de podia en paviljoenen was een enorme klus, vertelt de Ierse Web Summit-oprichter Paddy Cosgrave (34). „We konden in heel Portugal niet genoeg timmermannen vinden, dus moesten we uitwijken naar Spanje om meer timmermannen aan te nemen.” Hij heeft momenteel 5.000 werknemers in dienst, van wie een aanzienlijk deel een leger werkstudenten, dat op het vliegveld deelnemers welkom heet en helpt bij het inschrijven.

NRC sprak in de aanloop naar het evenement met Cosgrave, CEO van de Web Summit, die wordt gezien als een van de invloedrijkste personen in de Europese techindustrie.

Vorig jaar hing de verkiezingszege van Donald Trump, die middenin de top viel, als een donkere wolk boven het overwegend progressieve publiek. Wat worden dit jaar de belangrijkste thema’s?

„Het is bijna teveel om op te noemen. Kunstmatige intelligentie, robots en cryptocurrencies zijn allemaal belangrijke onderwerpen. Daarnaast zie je dat beleidsdiscussies – over belastingen, licenties en wetgeving – nu echt een centrale rol zijn gaan spelen in de techwereld.

„Dat heeft voor een deel te maken met de impact van technologie op de samenleving. Sociale media krijgen nu de schuld van een hoop dingen die mis gaan, zoals verkiezingsuitslagen in de VS en Groot-Brittannië waar veel mensen van zijn geschrokken.”

Dat is nieuw?

„De laatste decennia waren de euforische jaren waarin elke nieuwe ontwikkeling werd gezien als een positieve invloed. Die tijden zijn voorbij. Sommige tech is fantastisch, andere niet. Dat besef daalt nu in bij beleidsmakers over de hele wereld. Ze zien de impact die technologie heeft op diversiteit en meningsvorming, op onze nieuwsmedia, op hoe steden worden gerund. Ze vragen zich af wie er voor onze gezondheidszorg en onderwijs gaat betalen als grote bedrijven belastingen blijven ontwijken.”

De techwereld krijgt te maken met steeds strengere Europese regels. Apple kreeg een megaboete van 13 miljard euro en kan niet langer via Ierland belastingen ontwijken, Duitsland verplichtte sociale media gerapporteerde haatberichten en nepnieuws binnen 24 uur te verwijderen op straffe van een hoge boete. Is het Wilde Westentijdperk van het vrije internet langzaam aan het verdwijnen?

„Ik zie die ontwikkeling niet per se als een toename van regels, eerder als een aanpassing aan nieuwe omstandigheden. Regels veranderen met technologie mee. Toen auto’s paarden en koetsen vervingen kwamen er niet zozeer meer regels, de regels veranderden mee met de nieuwe wereld.

„We zien allemaal dat beleidsmakers de laatste jaren achter de feiten aanhollen. Zij komen er nu ook achter dat oude wetten bijgewerkt moeten worden. In sommige sectoren zal dat neerkomen op meer regelgeving, in andere op minder. Denk bijvoorbeeld aan drones. Sommige landen concluderen nu dat de oude, ingewikkelde luchtvaartwetten niet werken voor drones, die bijvoorbeeld niet altijd opstijgen vanaf vliegvelden. Je hebt nieuwe regels nodig voor een nieuwe wereld.”

De mediasector is altijd goed vertegenwoordig geweest op de Web Summit. Eén vraag staat elk jaar centraal: hoe moeten traditionele mediabedrijven zich aanpassen aan de uitdagingen van het internettijdperk? Als u terugkijkt op de voorbije jaren, ziet u dan een verandering van aanpak bij de grote mediabedrijven?

„De traditionele mediabedrijven hebben een aantal decennia geprobeerd een winstgevend online model te vinden, maar pas de laatste één of twee jaar lijken ze echt iets te pakken te hebben. De New York Times en andere kwaliteitskranten over de hele wereld rapporteren sterk stijgende digitale oplages. Dat is hoopvol. Het online abonneemodel, met een betaalmuur waar bezoekers op stuiten na enkele gratis stukken te hebben gelezen, lijkt te werken.

„Ik denk dat ironisch genoeg de opkomst van nepnieuws hieraan heeft bijgedragen. Mensen zijn het belang van betrouwbare berichtgeving gaan inzien.

„Je ziet ook wel een verandering bij de mediabedrijven zelf. Als ik mediamensen spreek, zijn dat voornamelijk de meer op innovatie gerichte lui. Maar die zuchtten in het verleden wel vaak dat hun bazen er niets van begrepen. Dat gezucht hoor ik nu niet zo vaak meer.”

Hoe is Nederland vertegenwoordigd op de Web Summit?

„We hebben een paar belangrijke sprekers met een Nederlandse achtergrond, zoals Werner Vogel, de technologiebaas van Amazon en Gillian Tans, de topvrouw van Booking.com.

„En er komen 2.330 Nederlandse bezoekers naar de top. Ik heb het even opgezocht: daarmee is Nederland het op zes na best vertegenwoordigde land. Dat vind ik best een prestatie voor zo’n klein land. Neem Frankrijk. Dat heeft vier keer zoveel inwoners, maar er komen maar een stuk of tachtig meer Fransmannen dan Nederlanders naar de top. De Web Summit is geen uitzondering; voor mijn gevoel zijn Nederlanders oververtegenwoordigd op techcongressen over de hele wereld. Jullie Nederlanders zijn handelaren, ritselaars die de wereld rond reizen op zoek naar de beste deals.”

NRC doet deze week dagelijks online verslag van de Web Summit in Lissabon. Op het invloedrijke technologiecongres bespreken topmannen, beleidsmakers en ondernemers de laatste technologische ontwikkelingen.

Advertisment ad adsense adlogger